Considéré comme le chef d’œuvre de Massenet et son opéra le plus intime, Wertherraconte le parcours tourmenté d’un héros aux amours malheureuses où folles passions et sens du devoir s’entremêlent. Tirant son inspiration du roman de Goethe Les souffrances du jeune Werther, cette œuvre profondément ancrée dans son époque trouve néanmoins une résonnance puissante dans la nôtre.

Située dans les années 1780, l’œuvre s’ouvre sur des cantiques de Noël chantés par les enfants du Bailli de Wetzlar en plein mois de juillet, et se conclut la veille de Noël. Depuis la mort de leur mère, l’aînée, Charlotte, a la charge de ses frères et sœurs. Ému par cette scène idyllique et la bonté de la jeune fille, le poète Werther devient amoureux fou d’elle : or, celle-ci a promis à sa mère mourante de s’unir à Albert et ne peut renoncer à sa promesse. Werther ne peut contenir sa peine. Bouleversée par le désespoir du jeune homme, Charlotte relit les lettres que lui a adressées Werther et prend conscience qu’elle l’aime en retour. Prise d’une soudaine prémonition, elle part à sa recherche et le retrouve mortellement blessé. Elle lui confesse son amour et il meurt dans ses bras tandis qu’au loin retentissent des cantiques de Noël.

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